Lewat Pertanian, Veteran Perang Berusia 75 Tahun Ini Bantu Warga Miskin

Rick Ritter, pensiunan militer yang memutuskan jadi petani. (modernfarmer/rickritter)

Editor: Dera - Senin, 28 November 2022 | 11:30 WIB

Sariagri - Usai meninggalkan karir militer dan pensiun sebagi ahli terapis, Rick Ritter memutuskan menjadi petani dan memanfaatkan hasil panenya membantu sesama. Lewat organisasi nirlaba yang ia dirikan, ia dibantu sejumlah relawan dalam menyalurkan puluhan ton produk pertanian setiap tahunnya kepada komunitas setempat, khususnya mereka yang kurang mampu.

Rick Ritter membangun areal pertanian seluas 7 hektare di wilayah Fort Wayne, yang terletak hanya 20 menit di barat daya kota. Tahun ini, Ritter dan tim sukarelawannya telah memanen lebih dari 5.000 pon produk yang ditujukan untuk dapur umum lokal.

Terjun menjadi petani bukanlah sesuatu yang direncanakan Rick Ritter. Seperti ayah dan kakeknya, Ritter awalnya bergabung dengan Korps Marinir pada tahun 1968, pada usia 20 tahun. Ayahnya telah bertugas selama Perang Dunia II dan kakeknya selama Perang Dunia I. Ritter mendaftar selama puncak Perang Vietnam.

“Saya tidak dibesarkan untuk banyak mempertanyakan apa yang terjadi pada masa itu. Saya diajari untuk tidak mempertanyakan siapa pun atau apa pun,” kenang Ritter.

Ritter dilatih sebagai mekanik diesel, dan dia naik pangkat menjadi sersan E-5 dan bertugas sebagai kepala administrasi. Selama kamp pelatihan di Quantico, Virginia, Ritter mengalami cedera lutut yang pada akhirnya harus keluar dari rumah sakit dua setengah tahun kemudian.

Pada bulan April 1970, sebagai pasien rawat inap di bangsal ortopedi, Ritter bertemu dengan seorang prajurit yang mengubah jalan hidupnya selamanya. Prajurit ini terluka parah dalam pertempuran dan lengannya diamputasi di atas siku. “Dia benar-benar mengubah pemikiran saya tentang sejumlah hal dalam hidup saya. Aku berutang padanya," ujar Ritter.

Setelah dipulangkan, Ritter kemudian menjadi terapis trauma PTSD di Fort Wayne VA Clinic. Dia juga menghabiskan waktu bekerja di Charter Beacon, sebuah rumah sakit jiwa rawat inap, serta Center for Nonviolence, sebuah organisasi yang didedikasikan untuk memberikan dukungan dan advokasi kepada para penyintas kekerasan dalam rumah tangga. Akhirnya, Ritter bekerja dalam praktik pribadi sebagai terapis selama bertahun-tahun sebelum memutuskan untuk pensiun.

Pensiun bukan berarti Ritter berhenti beraktivitas membantu orang lain. Sebagai seorang terapis, Ritter bekerja dengan banyak tunawisma atau mereka yang membutuhkan. Pada tahun 2007, Ritter memutuskan mendirikan Dick's Organics, sebuah organisasi yang dia gambarkan sebagai kelanjutan dari pekerjaan yang dia lakukan sebagai terapis trauma.

“Saya telah diberkati untuk melanjutkan pekerjaan penyembuhan ini dan berbagi kelimpahan saya dengan orang lain,” katanya.

Pada mulanya, ia membangun areal pertaniannya di lahan seluas tiga hektare yang kemudian berkembang menjadi pertanian tujuh hektare lengkap dengan kebun 500 pohon, beberapa sarang lebah, rumah kaca dan berbagai hewan ternak.

Organik Dick dinamai untuk menghormati ayah dan kakek Ritter yang berbagi nama. Kakeknya menemukan kedamaian dalam berkebun setelah kembali ke rumah dari Perang Dunia I. “Bekerja di tanah adalah penyembuhan baginya, bahkan jika itu tidak diformalkan,” kata Ritter, yang melanjutkan tradisi keluarga ini.

Pada tahun 2014, Ritter menjadi ahli kebun bersertifikat, dan lima tahun kemudian, pada tahun 2019, Dick's Organics menjadi organisasi nirlaba 501c3 yang diakui secara hukum. “Sampai saat itu, kami hanya melakukan sesuatu dari kantong saya,” kata Ritter.

Sekarang, organisasi tersebut dapat menerima sumbangan yang dapat dikurangkan dari pajak. Setiap tahun, Dick's menyumbangkan sebagian besar hasil panennya ke organisasi lokal, termasuk St. Mary's Soup Kitchen, yang telah memberi makan orang-orang yang membutuhkan di pusat kota Fort Wayne sejak 1975. Ritter membanggakan dirinya dalam menyumbangkan produk organik berkualitas tinggi. “Orang-orang yang kami layani pantas mendapatkan yang terbaik,” katanya.

Selama bertahun-tahun, Ritter telah mampu menyumbangkan 2.000 hingga 5.000 pon makanan setiap tahun, tergantung pada berbagai faktor. “Salah satu variabel terbesar adalah dukungan sukarelawan,” kata Ritter, tetapi hal-hal seperti cuaca, gulma, dan tekanan serangga juga memengaruhi panen. “Kami telah diberkati memiliki sekelompok sukarelawan yang bersedia bekerja keras," katanya, seperti dilaporkan Modern Farmer.

Dick's Organics adalah anggota Koalisi Veteran Petani serta Serikat Petani Indiana. Ritter percaya bahwa “jaringan adalah unsur utama untuk menjadi sukses di semua tingkat pertanian.

"Koalisi Veteran Petani berusaha untuk mengembangkan karir yang berarti bagi para veteran melalui kolaborasi komunitas pertanian dan militer,” katanya, dan mensponsori sejumlah program untuk tujuan ini termasuk label produk Homegrown by Heroes.

Dikenal sebagai program branding veteran petani resmi Amerika, Homegrown by Heroes mensertifikasi petani dari semua era dan cabang militer untuk memberi label produk mereka sebagai milik dan diproduksi veteran.

Meskipun Dick's Organics tidak menawarkan produk secara komersial, ia membawa label. “Bahkan jika saya tidak menjual apa pun, penting untuk memberi tahu petani veteran lainnya bahwa merek ini tersedia,” kata Ritter.

Baca Juga: Lewat Pertanian, Veteran Perang Berusia 75 Tahun Ini Bantu Warga Miskin
Cerita Petani asal Kendal Hibahkan Tanah 1.800 Meter untuk Dijadikan Embung



Terlepas dari kerja keras yang menyertai pertanian, Ritter bersyukur memiliki kesempatan untuk tumbuh dan berbagi hasil pertaniannya dengan orang lain. “Karena saya telah hidup lebih lama dari rekan-rekan saya, saya menghargai setiap hari bahwa saya masih hidup dan mampu melakukan pekerjaan ini,” katanya, yang kini genap berusia 75 tahun 

“Beberapa orang mengatakan bahwa pada usia 75 saya harus bepergian atau bersantai, tetapi bagi saya, itu memiliki tujuan yang mendorong saya maju," jelasnya.